Le modèle de Bohr de l`atome. Le point rouge est le noyau, connu à l`époque pour contenir des protons, et les points verts représentent deux emplacements possibles pour un électron. E = Hν où E = énergie, h = constante de Planck, et ν = fréquence. Les nombres quantiques fournissent des informations importantes sur l`énergie et la distribution spatiale d`un électron. Le nombre quantique principal n peut être n`importe quel entier positif; comme n augmente pour un atome, la distance moyenne de l`électron du noyau augmente également. Toutes les fonctions d`onde ayant la même valeur de n constituent une coquille principale dans laquelle les électrons ont des distances moyennes similaires par rapport au noyau. Le nombre quantique azimutale l peut avoir des valeurs intégrales comprises entre 0 et n − 1; Il décrit la forme de la distribution d`électrons. les fonctions d`onde qui ont les mêmes valeurs de n et de l constituent une sous-enveloppe, correspondant aux distributions d`électrons qui diffèrent généralement en orientation plutôt qu`en forme ou en distance moyenne par rapport au noyau. Le nombre quantique magnétique ml peut avoir des valeurs intégrales 2L + 1, variant de − l à + l, et décrit l`orientation de la distribution d`électrons. Chaque fonction d`onde avec un ensemble donné de valeurs de n, l et ml décrit une distribution spatiale particulière d`un électron dans un atome, une orbitale atomique. Rappelez-vous que dans le modèle de Bohr, le chemin exact de l`électron a été limité à des orbites circulaires très bien définis autour du noyau. Le modèle mécanique quantique est un départ radical de cela. Les solutions à l`équation d`onde de Schrödinger, appelées fonctions d`onde, donnent seulement la probabilité de trouver un électron à un point donné autour du noyau.

Les électrons ne voyagent pas autour du noyau en Orbits circulaires simples. Le modèle quantique mécanique est basé sur la théorie quantique, qui dit que la matière a aussi des propriétés associées aux vagues. Selon la théorie quantique, il est impossible de connaître la position exacte et l`élan d`un électron en même temps. C`est ce que l`on appelle le principe d`incertitude. Un modèle est utile car il vous aide à comprendre ce qui est observé dans la nature. Il n`est pas inhabituel d`avoir plus d`un modèle de représenter et d`aider les gens à comprendre un sujet particulier. Le modèle planétaire de l`atome de Bohr est souvent ce qui colle dans l`esprit des élèves. Il fournit une image soignée et familière des électrons orbitant un noyau central comme des planètes autour du soleil. Pour cette raison, il peut être difficile de remplacer cette image par une qui représente plus fidèlement le modèle quantique-mécanique utilisé par les physiciens modernes: un atome avec un petit noyau avec des ondes de probabilité au lieu d`orbites pointus pour décrire la distribution de électrons, qui ont des positions floues mais des niveaux d`énergie définis.